一位鼓舞人心的母親:軟體工程先驅 瑪格麗特·漢密爾頓

程式 & 科技
2021年4月12日

瑪格麗特·漢密爾頓是一位成就非凡的工程師,也是一位鼓舞人心的母親。作為一名年輕女性,漢密爾頓不僅是軟體工程和太空探索的先驅,也是一位充滿愛心的母親。她與女兒保持著親密而充滿愛的關係,而後者在阿波羅太空計劃中意外發現了一個嚴重且可能危及生命的錯誤。

瑪格麗特·漢密爾頓 (Margaret Hamilton) 出生於 1936 年。她在 1950 年代學習數學,並開始在麻省理工學院從事天氣學軟體的研究。在那不久之後,她轉為美國的防空網路編寫軟體。她的第一個任務即是一種惡意的霸凌:嘗試修復一個沒人能搞清楚的程序,更不用說讓程序運作。這項任務一部分困難在於作者用希臘語和拉丁語對程序進行了所有註腳。 然而,瑪格麗特不僅成功地運行了該程序,而且還使其結果以兩種古老的語言打印出來,這讓她的同事們感到驚訝。

此時,瑪格麗特的女兒勞倫已經出生,從事高強度工作的同時撫養孩子是很困難的一件事。幸運的是,漢密爾頓從她的丈夫詹姆斯那裡得到了很多幫助。用她自己的話來說,她 “很幸運有一個能理解又平等對待她的現代丈夫”

同樣在麻省理工學院,她加入了阿波羅計劃(美國將人類送上月球的計畫)的工程團隊,在那裡她最終成為所有飛行軟體的開發負責人。在她的任期中,她開創了軟體編寫的許多重要概念,其中最引人注目的是:程序檢測自身錯誤並從錯誤中修正的能力。

瑪格麗特經常需要在晚上或週末工作,她也經常帶著 Lauren 陪她。1968 年的一天,她正在運行電腦模擬,為阿波羅 8 號任務做準備(第一次將人類帶上月球並在沒有著陸的情況下返回)。在模擬過程中,Lauren 開始玩“太空人遊戲”,敲擊控制面板上的按鍵,直到程式突然崩潰。

經過分析,瑪格麗特意識到 Lauren 不小心運行了一個本該在起飛前使用的程序,但 Lauren 是在模擬宇宙飛船的行進中時啟動該程序。這讓瑪格麗特明白,在真正的任務中也可能犯同樣的錯誤,但她的上級不讓她改正,只宣布太空人被訓練永遠不會犯錯。不幸的是,其中一名阿波羅 8 號太空人在實際飛行中最終做了完全相同的事情,造成了巨大破壞並迫使任務重新調整。在那次事件之後,瑪格麗特才被允許更改軟體:這樣如果飛行員試圖在錯誤的時間運行程序,它就會否決飛行員。如果不是瑪格麗特帶著女兒去上班,這個錯誤可能會讓大家措手不及,釀成悲劇。

瑪格麗特是發明“軟體工程”一詞的三個人之一。編寫程式在當時還是新鮮事物,從事硬體工作的傳統工程師往往看不起這門學科,瑪格麗特則會反駁說“嘿,我們也在做工程”。最終,在一次阿波羅會議上,一位頂級硬體專家同意了她的看法,為整個領域賦予了肯定。

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